Van bij zijn productiestart in 1998 is Smart het ‘zorgenkindje’ van Daimler geworden. De lancering van de eerste Fortwo werd omwille van stabiliteitsproblemen uitgesteld. Eens die waren opgelost, kwam de productie op gang in de speciaal daarvoor opgerichte fabriek in het Franse Hambach. Om de kosten te beperken werd een groot deel van de investeringen overgelaten aan de toeleveringsbedrijven.

Laatste redding

Bij Daimler leefde de ambitie om Smart uit te bouwen tot een trendy stadsmerk dat vooral een jong publiek zou aanspreken. Na de Fortwo volgden de Forfour, die samen met Mitsubishi werd ontwikkeld, en de Roadster/Coupé. Tegelijk stapelden de financiële verliezen zich op. Tussen 2003 en 2006 zou Smart verantwoordelijk zijn voor een verlies van 4 miljard euro. Het gamma werd gereduceerd tot de Fortwo. Uiteindelijk werd als een soort laatste redding een samenwerking met Renault aangegaan en die ligt aan de basis van het huidige Smart-gamma. De productie van de huidige Fortwo, ondertussen het model van de derde generatie, gebeurt in Hambach en de actuele Forfour deelt zijn basisstructuur met de Renault Twingo. Zowel de Forfour als de Twingo rollen in het Sloveense Novo Mesto van de montageband. Ook de samenwerking met Renault brengt geen soelaas. Volgens Evercore ISI zou Smart verleden jaar een verlies van 700 miljoen euro opgetekend hebben. Tegelijk daalde de globale verkoop met 4,6 % tot 128.802 exemplaren.

Chinese uitweg

Daimler hoopt nu een Chinese uitweg gevonden te hebben. Door de pas aangekondigde 50/50 joint-venture met Geely zal de toekomstige generatie van de Smart vanaf 2022 uitsluitend in China worden gebouwd omdat daar een grote potentiële markt is en omdat op die manier ook de productiekosten kunnen beperkt worden. Geely wordt verantwoordelijk voor de engineering en Daimler voor het design. Smart zal enkel nog verkrijgbaar zijn met een elektrische aandrijving. Wel zou er een tweede groter B-segment model aan het gamma worden toegevoegd. De samenwerking tussen beide industriële groepen komt niet helemaal onverwacht. Geely heeft al een belangrijke financiële participatie in Daimler zelf. De fabriek in Hambach zal worden omgeschakeld voor de productie van een toekomstige Mercedes middenklasser met elektrische aandrijving onder het EQ-label.